Microorganismos descontaminantes

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  Microorganismos descontaminantes La contaminación de los suelos y las aguas con compuestos químicos no es nada nuevo. Pero la naturaleza es sabia y echa mano de una táctica sorprendente para limpiar los elementos contaminantes: la biorremediación. Ésta emplea la capacidad natural de organismos como bacterias, quienes acumulan o degradan los elementos tóxicos presentes en aquellos ambientes. Dicen que la naturaleza es sabia... y así se está probando. De hecho - y menos mal, tomando en cuenta cóm
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  Microorganismos descontaminantes La contaminación de los suelos y las aguas con compuestosquímicos no es nada nuevo. Pero la naturaleza es sabia y echamano de una táctica sorprendente para limpiar los elementoscontaminantes: la biorremediación  . Ésta emplea la capacidadnatural de organismos como bacterias, quienes acumulan odegradan los elementos tóxicos presentes en aquellos ambientes.   Dicen que la naturaleza es sabia... y así se está probando. De hecho - y menosmal, tomando en cuenta cómo está nuestro medio ambiente por estos días - éstaposee una cierta capacidad de limpieza de los elementos contaminantes. Sucedeque existen microorganismos como levaduras, hongos o bacterias que degradanuna gran cantidad de sustancias tóxicas, reduciendo su caracter nocivo o, incluso,volviéndolas inocuas para el medio ambiente y la salud humana.   A este mecanismo se le conoce como biorremediación  , que consiste en acelerarel proceso natural, para mitigar la contaminación ambiental. En otras palabras, setrata del proceso en el que se emplean organismos biológicos para resolverproblemas específicos medioambientales, como la contaminación de suelos yaguas.En ello juega un papel importante la investigación científica, especialmente en eldescubrimiento de nuevos organismos con mejores capacidades paradescontaminar, el conocimiento profundo de su metabolismo y de las delicadasinteracciones que se producen entre los distintos microorganismos participantes,el agente contaminante y su entorno.La biorremediación se puede utilizar para atacar algunos contaminantesespecíficos, como los pesticidas clorados que son degradados por bacterias, obien, de forma más general como el caso de los derrames de petróleo, que setratan empleando varias técnicas, incluyendo la adición de fertilizantes parafacilitar la descomposición del crudo por las bacterias.Pero mucho ojo, que biorremediación no es lo mismo que biodegradación.Mientras que la segunda se produce naturalmente, la biorremediación es unproceso iniciado por el hombre generalmente con el propósito de subsanar elmedio ambiente.   Eso sí, no es posible tratar todos los contaminantes mediante el uso de labiorremediación. Sin embargo, hay una serie de ventajas en la biorremediación, la  cual se puede emplear en áreas a las que no se puede acceder fácilmente si no esmediante excavación.Por ejemplo, los derrames de gasolinapueden contaminar el agua subterránea.Introduciendo los organismos precisos, enconjunción con compuestos formadores deoxígeno, se puede reducir significativamentela concentración en gasolina después de undeterminado período de tiempo.Esto es mucho menos caro que laexcavación seguida del enterramiento enotra parte o de la incineración, y reduce oelimina la necesidad de bombeo ytratamiento, que es la práctica más normal en sitios en los que el aguasubterránea está contaminada por gasolina.   ¿Y no es peligroso para la salud que existan estas bacterias?... La idea es lasiguiente: si se excavan 20 o 30 metros en el suelo hacia el agua subterránea, porejemplo, y se toma un pequeño trozo de suelo, lo cierto es que pueden haber ahídecenas de miles de millones de bacterias, toda una diversidad. Pero si seestimulan algunas de ellas no deja de ser seguro para el ser humano, ya que lacantidad de patógenos es mínima comparado con el número de organismos en elmedio ambiente.Hay que tener en cuenta que, cuanto más diversidad biológica exista en unecosistema, con mayor eficiencia podrá autodepurarse.   Ventajas y desventajas de la biorremediación   En la actualidad existen diversas técnicas de biorremediación. Una de ellas es la técnica intrínseca  , donde el propio medio ambiente resuelve el problema si sedan las condiciones óptimas, aunque se controla el proceso, por si se produjerancompuestos tóxicos secundarios.También existe la técnica in - situ  , donde se acelera el proceso en el mismomedio, modificando las condiciones ambientales (pH, nutrientes, humedad,temperatura, oxígeno, etc.), añadiendo nutrientes para multiplicar los organismosdel lugar o inoculando organismos más eficaces para el vertido concreto. Laadición de nutrientes es la opción más económica y la que ofrece másposibilidades de éxito hoy día.La ex -situ  es cuando el contaminante se extrae y se degrada en otro sitio encondiciones controladas de laboratorio. No obstante, se trata de un proceso máscaro y que no puede realizarse en la mayoría de las ocasiones.  Las ventajas de este sistema están llevando a que sea cada vez más utilizado yque se invierta más en su desarrollo. Y es que si se utiliza correctamente, noproduce efectos adversos significativos, ya que apenas genera cambios físicos enel medio, y es más barato que otras técnicas anticontaminación, especialmentecuando se trata de eliminar residuos de difícil acceso, como por ejemplo losderrames de gasolina, que pueden contaminar el agua subterránea.No obstante, la biorremediación también presenta algunos inconvenientes. Si bienresulta eficaz para ciertos vertidos, como el petróleo o incluso el uranio, no puedehacer nada contra muchos tipos de vertidos.Metales pesados como el cadmio o el plomo no son absorbidos o lo son muydificultosamente; el mercurio es bioacumulado, lo que supone un grave riesgopara la cadena alimenticia; los pesticidas artificiales llevan moléculas que no sonreconocidas como nutriente por los microorganismos. Por ello, algunos expertosrecomiendan el desarrollo de productos químicos biodegradables.Asimismo, estos sistemas necesitan bastante tiempo para que actúen, y serequiere conocer al detalle las características del vertido así como las condicionesambientales, lo que puede suponer que un proceso que funciona en laboratoriofalle en la naturaleza.En este sentido, algunos científicosproponen un planteamiento quecombine el campo de la ingeniería conel de la ecología, asumiendo lacomplejidad del medio ambiente.Además de hongos o bacterias, lautilización de plantas( fitorremediación ) se presenta tambiéncomo un campo prometedor.   Por su parte, los expertos en ingenieríagenética creen que la utilización de organismos modificados genéticamente traeráun mayor desarrollo de la biorremediación.Los ejemplos son muy variados: la introducción de un gen en el organismoespecífico para el vertido; el desarrollo de cepas biosensoras luminiscentes, quepermitirían monitorizar el proceso de degradación, o la creación de plantastransgénicas para limpiar suelos contaminados.   En todo caso, aunque la biorremediación puede ser muy efectiva para procesos dedescontaminación, no hay que olvidar que se trata de una técnica paliativa, por loque hay que apostar por una política preventiva que minimice los riesgos decontaminación. Es más sencillo prevenir.... que curar. Contra las mareas negras  Los científicos llevan años desarrollando diversos sistemas de biorremediación,especialmente para combatir los efectos de las mareas negras , donde se hanmostrado más eficaces. En definitiva, el petróleo es una fuente de carbono, unnutriente para las bacterias.En 1978, tras el vertido del petrolero Amoco Cádiz en las costas francesas, laempresa Elf Aquitaine  desarrolló un producto, el Inipo EAP 22, compuesto deurea, laurilfosfato y ácido oleico. Estas sustancias reforzaron las poblaciones demicroorganismos degradadores de hidrocarburos, que contribuyeron a la limpiezadel vertido. El éxito de este producto llevó, en 1989, a utilizarlo nuevamente parala limpieza de otra marea negra famosa: la del buque Exon Valdez, frente a lascostas de Alaska.   Más recientemente, las labores de descontaminación del Prestige  también hancontado con este sistema, dado que buena parte del hidrocarburo aún está en lostanques, a una profundidad de 3.800 metros.Por su parte, expertos de las universidades de Granada y Texas, del Instituto deOceanografía de Marsella y de Repsol YPF idearon un producto biorremediador,denominado NPK, compuesto por una mezcla de nitrógeno, potasio y fósforo, concantidades menores de hierro y sulfatos.   ------------------------- 10 métodos de biorremediación   1.  Micorremediación La micorremediación es una forma de biorremediación en la que se emplean hongos paradescontaminar un área, en concreto a través del uso de micelios,el cuerpo vegetativo del hongo, difícil de estudiar debido a su carácter subterráneo y fragilidad.En *faircompanies ya hemos hablado de las posibilidades de la micología comoherramienta para la biorremediación, a través de trabajos como el del estadounidense PaulStamets, convencido de que los micelios pueden salvar el mundo y, de paso, la civilización humana. Los micelios son la maraña de conductos filamentosos que conforman la partesubterránea del hongo, con un aspecto a caballo entre un sistema nervioso primigenio y lasraíces de una planta.Uno de los roles del reino de los fungi en los ecosistemas es la descomposición de lamateria orgániza que a continuación nutre a árboles y el resto de plantas, llevado a cabo porlos micelios, la parte no visible de los hongos y setas (un mero fruto ).Los micelios segregan encimas extracelulares y ácidos capaces de descomponer la celulosay la lignina, componentes estructurales de la fibra vegetal. Gracias a su tarea, los
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