Isaac Asimov - Fotosintesis

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  Biblioteca de Divulgación Científica ISAAC ASIMOV FOTOSÍNTESIS EDICIONES ORBIS, S. A. Distribución exclusiva para Argentina. Chile, Paraguay. Perú y Uruguay. HYSPAMERICA Titulo original: Photosynthesis (1968) Traducción: J. Ferrer Aleu Escaneo: Marroba2002 Corrección: Pepe Asesor científico: Pedro Puigdoménech Dirección de la colección: Virgilio Ortega Foto portada: Bill Binzen/The Image Bank © 1968 by Isaac Asimov © 1980, Plaza & Janes, S. A., Editores © Por la presente edición. Ediciones Orb
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  Biblioteca de Divulgación Científica  ISAAC ASIMOV FOTOSÍNTESIS EDICIONES ORBIS, S. A.Distribución exclusiva para Argentina.Chile, Paraguay. Perú y Uruguay. HYSPAMERICA Titulo srcinal: Photosynthesis (1968)Traducción: J. Ferrer AleuEscaneo: Marroba2002Corrección: PepeAsesor científico: Pedro PuigdoménechDirección de la colección: Virgilio OrtegaFoto portada: Bill Binzen/The Image Bank© 1968 by Isaac Asimov© 1980, Plaza & Janes, S. A., Editores© Por la presente edición. Ediciones Orbis, S. A., 1985Distribución exclusiva para Argentina, Chile, Paraguay, Perúy Uruguay: HYSPAMERICA EDICIONES ARGENTINA, S. A.Corrientes, 1437, 4 to piso. (1042) Buenos AiresTels. 46-4385/4484/4419ISBN: 84-7634-001-X (Colección)ISBN: 84-7634-156-3 (Volumen X)Depósito legal: M. 10298-1986Impreso por Artes Gráficas EMA, S. A. Miguel Yuste, 27. 28037 MadridEncuadernado por LARMORPrinted in Spain  A LA MEMORIA DE HENRY   BLUGERMAN cuya vida fue un dechado de bondad y de valor   1. EL GRAN CICLO  EL CUERNO DE LA ABUNDANCIA Es sorprendente lo mucho que damos por sabido.Por ejemplo, respiramos. Respiramos sin cesar, unas dieciséis veces por minuto. Sidejáramos de respirar cinco minutos, aproximadamente, moriríamos. Sin embargo, rarasveces nos preguntamos cómo es posible que siempre haya aire que respirar.Respiramos no sólo para obtener aire; necesitamos un gas llamado oxigeno, que seencuentra en el aire. El aire con que llenamos nuestros pulmones contiene,aproximadamente, un 21 % de oxígeno. Parte de este oxígeno es absorbido por nuestrocuerpo y utilizado por él. El aire que exhalamos sólo contiene un 16 % de oxígeno.Una y otra vez, penetra aquel 21 % de oxígeno y sólo vuelve a salir el 16 %. Y esto no sólose produce en ustedes y en mí, sino en todos los seres humanos de la Tierra, así como entodos los animales terrestres. Los animales marinos o de agua dulce no respiran comonosotros, pero extraen y consumen el oxígeno disuelto en el agua. Las plantas consumentambién oxígeno en algunos de sus procesos vitales. Las bacterias productoras dedescomposición y podredumbre también gastan oxígeno 1 , y lo mismo ocurre en diversosprocesos químicos naturales que se desarrollan en la Tierra y que no afectan a formas devida.Así pues, se consume constantemente oxígeno, y todos nosotros (y las otras formas de vidaconsumidoras de oxígeno) lo cambiamos por otro gas, denominado dióxido de carbono.  Éste no es equivalente a aquél, en el sentido de que no podemos respirarlo en lugar deloxígeno. La concentración de dióxido de carbono en el aire es tan baja en la actualidad queno nos perjudica en absoluto, pero si aumentara, aunque fuese de un modo moderado, nosasfixiaría.Como resultado de toda la respiración y de otros procesos consumidores de oxígeno que seproducen en la Tierra, podríamos decir que se consumen unas 10.000 toneladas de oxígenopor segundo. A este paso, la última porción de oxígeno utilizable en la atmósfera y en losmares de la Tierra habría desaparecido dentro de 3.000 años.Y ni siquiera tendríamos que esperar estos 3.000 años para vernos en grave peligro. Dentrode unos pocos siglos, la cantidad de dióxido de carbono que se habría acumulado en laatmósfera asfixiaría toda forma de vida animal.Sin embargo, la Humanidad, y todas las demás formas de vida, han estado consumiendooxígeno y produciendo dióxido de carbono no desde hace tan sólo unos cuantos siglos ounos cuantos miles de años, sino desde hace, al menos, varios cientos de millones de años.Y, a pesar de que durante todo este tiempo ha desaparecido constantemente oxígeno, el airesigue siendo una cornucopia..., un cuerno de la abundancia siempre lleno. Hay tantooxígeno en el aire como lo hubo siempre, y existe la misma pequeña cantidad de dióxido decarbono.¿Por qué? 1 Algunos tipos de bacterias no consumen oxigeno, pero representan una pequeñísima proporción entre lasformas de vida existentes.  La única conjetura lógica es que existe cierto ciclo . Las cosas se mueven en círculo, y todoregresa, por así decirlo, con la misma rapidez con que se va.Podemos observar el mismo ciclo en lo que respecta al agua. Bebemos siempre agua y laempleamos también para lavar y con fines industriales. Se consumen millones de litros cadaminuto en todo el mundo, y por cada millón que consume el hombre, otros muchos sepierden en la superficie de la Tierra sin ser utilizados por aquél, y sin embargo, el aguadulce no se agota nunca.Pero esta paradoja tiene una respuesta muy sencilla. Toda el agua dulce, tanto si seconsume como si no, se evapora, ya sea directamente en su propio lugar, ya sea después deverterse en el océano. El calor del Sol eleva grandes cantidades de vapor tomado del mar ode la tierra, y este vapor es solamente de agua, sin los elementos sólidos que estuvierondisueltos en ella.El vapor vuelve a la tierra en forma de lluvia, y el depósito de agua dulce se llena con lamisma rapidez con que se ha consumido.De la misma manera, hay que presumir la existencia de algún proceso, en el planeta queforma oxígeno con la misma rapidez con que nosotros lo producimos. Sólo de este modopodemos esperar que los niveles de oxigeno y de dióxido de carbono de la atmósferapermanezcan invariables durante millones y millones de años.Pero el proceso que restablece el oxígeno y elimina el dióxido de carbono, manteniendo laatmósfera respirable, es muchísimo menos evidente que el que recupera el agua dulce yconserva la tierra agradablemente húmeda, y los lagos y los ríos llenos y resplandecientes.Para descubrir este proceso, consideraremos otro problema bastante parecido, que puederelacionarse con el de los niveles de oxígeno y de dióxido de carbono.Es el siguiente: ¿Por qué no se agota nuestra comida?Cuando respiramos oxígeno, éste se combina con algunas sustancias de nuestros tejidospara producir la energía que necesitamos para vivir.En esta operación, no sólo producimos dióxido de carbono, que expulsamos al respirar, sinotambién otros varios productos de desecho que eliminamos principalmente por medio de laorina.Si no hiciésemos más que respirar, es tal la cantidad de sustancias de nuestros tejidos que secombinan con el oxígeno para producir energía, que nos quedaríamos sin las necesariaspara seguir viviendo. Perderíamos peso, nos debilitaríamos y, en definitiva, moriríamos.Para evitar esto, debemos restablecer nuestros tejidos con la misma rapidez con que losgastamos, y, para este fin, hemos de comer. Debemos incorporar a nuestro cuerpo loscomponentes de los tejidos, por ejemplo, de otros animales, y convertirlos en tejidospropios.Pero los animales que comemos han gastado también sus tejidos para sus propios fines ytienen que reparar su desgaste comiendo. Si todos los animales tuviesen que reponer sustejidos consumidos comiendo otros animales, toda la vida animal se extinguiríarápidamente, al agotarse todas las sustancias de los tejidos. Los animales más grandes yvigorosos robarían la sustancia de los animales más pequeños y, después, se destruiríanunos a los otros. Por último, sólo quedaría un animal, que se moriría de hambre lentamente.Si los animales tienen que seguir viviendo, deben encontrar algún alimento que no necesitecomer a su vez, sino que pueda extraer «de la nada» las sustancias de sus propios tejidos.Esto parecería imposible (si no conociésemos de antemano la respuesta), pero no lo es. Larespuesta es la vida vegetal. Todos los animales comen plantas, u otros animales que han
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